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電郵之父病逝 探究︰「@」從何而來?

電郵之父病逝 探究︰「@」從何而來?

有「電郵之父」之稱的美國電腦程式設計師湯姆林森(Ray Tomlinson),上周六因心臟病發逝世,終年74歲。。他在1971年研發並傳送出世上第一封電郵,且選用「@」符號去標示電郵地址,此通訊方式隨著互聯網興起而發揚光大。「互聯網名人堂」(Internet Hall of Fame)曾形容他為私人和企業溝通方式掀起革命,大大縮短人與人之間的距離。

選定@作地址符號
有「電郵教父」之稱的美國電腦程式設計師湯姆林森(Ray Tomlinson),上周六(5日)因心臟病發逝世。湯姆林森1941年生於紐約州阿姆斯特丹市,上世紀60年代先於倫斯勒理工學院攻讀電子工程,之後在麻省理工學院(MIT)獲得碩士學位。他在1967年加入波士頓的科研公司BBN,任職工程師,參與研究互聯網前身——美軍網絡ArpaNet的潛在用途。

當時,ArpaNet屬新穎發明,電腦尚未流行,體積大得可佔據整個房間。湯姆林森在1971年編寫新程式,讓電腦可透過ArpaNet傳送訊息,並想出使用「@」符號來分隔收信人姓名及主機名稱,作為電郵地址格式,這標準一直沿用至今。「@」自此亦成為互聯網重要語言之一,在Twitter等社交平台中被廣泛應用。

首封電郵內容「可能是QWERTYUIOP」
湯姆林森當年測試程式,送出世上首封電郵,收發的兩部電腦並排同一房間內,僅透過ArpaNet連繫。他生前曾說早已忘記當中內容,只是隨意打的一串字,「第一個訊息有可能是QWERTYUIOP,或是類似東西。當我很滿意它能運作時,我向同事們傳訊息,講解它的運作,它的第一個用途就是宣布其誕生。」

至於為何選用「@」符號,湯姆林森稱純粹因它較少人用,而且代表「at」,是鍵盤上唯一「介詞」(preposition),可標示用戶屬哪一部主機。

2012年登上「互聯網名人堂」
湯姆林森的成就屢獲表揚,在2012年登上互聯網協會的「互聯網名人堂」。其離世令科技界感惋惜,他所屬的雷神公司(Raytheon Company)發聲明悼念,「一個真正的科技先驅……他的工作改變了世界的溝通方式,儘管有如此成就,他依然謙遜、友善,慷慨付出其時間與天賦。」Google旗下電郵服務Gmail亦在Twitter發文感謝他的貢獻。

電郵難被完全取代
香港資訊科技商會會長黃岳永對認為湯姆林是互聯網先行者,「電郵可以做到store and forward(儲存及轉發),收咗都可以遲啲先睇,開創咗messaging on the internet(互聯網通訊)趨勢。」

隨著手機即時通訊軟件冒起,黃岳永認為電郵重要性雖不及從前,但他指電郵暫難被其他科技取代,「叫你喺WhatsApp傳一個好大?檔案,就已經唔方便啦。」

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